Har symboler blivit memingslösa?Lektion fyra

En effekt av en kultur som ständigt skapar och omskapar bilder och symboler är att det stegvis förvandlas till något som det inte var innan..  Det kändaste exemplet är historien av Pepe the frog som finns väl dokumenterad på många platser. Här nedanför följer en kort översikt men för er som vill fördjupa er ytterligare så rekommenderas URprogrammet Algoritmens avsnitt om Pepe eller den heltäckande beskrivningen av Pepe på sidan Know Your meme. 

Den sedelärande (?) historien om Pepe the Frog

Pepe är en liten naivt ritad seriegroda skapad av serietecknaren Matt Furie. Den är enkel att rita, är grön och har stora läppar. Pepe är en avslappnad groda som mest hänger med sina studentkompisar. Han gillar att spela tv-spel och röka på. Han är lite av en slacker helt enkelt. 

Bilder på Pepe blir populära på 4chan som vi avhandlade i lektion 3. Pepe blir troligtvis populär för att han lätt kan ritas och alla kan göra sin egen version och lägga till sin egen betydelse. Peppe blir så populär att de nya omskapade bilderna av honom blir till ett slags emojis/emojier. En Pepe för varje känsla och stämning. Många som deltar i den här kulturen omskapar själva bilder och känner motivation när de får cred.  Det utvecklas en väldigt intern kultur kring detta och vikten av att förstå referenserna är förstås viktig.

Som vi lärde oss i förra lektionen (om memens förhållande till mainstreamkulturen) så läcker Pepe ut från 4Chans interna diskussioner och blir mainstream. Detta får många i den interna 4chanpubliken att tröttna och många tycker att memet har dött. Andra blir motvalls och vill provocera. Det blir helt enkelt mycket så kallad “shitposting” (avsiktligt absurda eller upprörande inlägg) kring Pepe för att provocera. Lite “Ok, ni vill ha en del av Pepe (som är vår interna maskot) – se vad ni tycker om en pepe med hakkors som pinkar på en bild av Martin Luther King!) En del av detta var troligtvis  inte genuint hat utan bara infantila provokationer. 

Men lite överraskande så omfamnar den amerikanska extremhögern Pepe och det ironiska och eller provocerade med hatiska Pepe-mem vänds plötsligt till riktigt hat.  Pepe har blivit en groda som högerextrema grupper identifierar sig med. Organisationen ADL (Anti Defamation League) som övervakar och sprider information om antisemitiska och  antidemokratiska hatgrupper klassar Pepe som en hatsymbol. 

Skaparen Matt Furie  har försökt ta kontroll över sin skapelse genom att uppmana sina anhängare att göra kärleksfulla Pepetolkningar. När inte det räckt har han hotat med stämningar. Ansträngningarna har gett blandat resultat. Matt konstaterar i intervjuer att han egentligen saknar kontroll över vad folk gör med Pepe. De som som sprider Pepe bryr sig inte så mycket om det juridiska och det finns inga möjligheter att jaga tusentals mer eller mindre anonyma användare. Det som händer på internet har ofta ett eget liv och det är så gott som omöjligt att kontrollera och styra. Vill ni läsa mer om just det juridiska kopplat till bildmem, så gör ni det med fördel i kursen Memjuridik. 

Men historien om Pepe tar inte slut med den högerextrema approprieringen utan får en oväntad vändning. Pepe the Frog dyker nämligen upp i Hongkong som demokratisymbol under protesterna mot regimen och Kina. När Pepe organiskt växer fram som en symbol för demonstranterna är det varken hans hashrökande tevespelande eller den högerextrema rasismen som lockar. Nej, Pepe verkar omfamnas för att han är lättritad och enkelt uttryckt  för att han ser söt och avväpnande ut. Demokratiaktivisterna i Hongkong förstod att använda och transformera den uppmärksamhet som redan fanns kring Pepe till något gott.

Demonstranter i Hong Kong marscherar med bilder av Pepe som har en knuten näve, som i protest

En svensk Pepe?

Vi har också i Sverige sett exempel på hur högerextrema grupper lärt sig av till exempel Pepe the Frog och försökt kopiera dess “framgång” som högerextrem symbol genom att använda sig av en inhemsk liknande symbol i form av Skurt. Detta har dock inte lett till någon framgång, kanske för att det inte vuxit fram organiskt eller för att det inte varit väl utfört (eller rolig för dem som är målgruppen) utan mest känts sökt.

Är allt relativt?

Så vad betyder allt detta? Måste vi framöver acceptera att vi har en internetkultur som kan omskapa betydelsen av nästan allt.  Kan man tänka sig att Televinken i framtiden kommer bli fixstjärna för svenska grupper som verkar för legalisering av marijuana eller att Marx att bli en symbol för MediaMarkts lågpriselektronik? 

Njae. I slutändan är nog inte mem-kulturen något nytt eller omstörtande utan bara en kultur,  som genom nya verktyg  låter det gradvisa omskapandet och omtolkandet av bilder och symboler pågå i allt högre takt än tidigare. Uttrycket “Ta tillbaka flaggan från rasisterna” är ett uttryck som visar att grupper i alla tider velat använda och tolka symboler olika. Internets utveckling låter oss bara göra detta mer och oftare än tidigare.

Vill man läsa mer om hur mem-kulturen bidrar till att omforma kulturella symboler rekommenderas denna artikel från The New York Times kring hur hawaiiskjortan blivit en symbol för den amerikanska alt right-rörelsen. 

Om du loggar in kan du spara dina framsteg och få personligt rekommenderade kurser.

Författare: Christoffer Krämer
Medförfattare: Mélanie Piedoie

Publicerad: 19 januari, 2021